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Cryptide : le marozi

Les légendes locales racontent que dans les montagnes d'Afrique de l'Est vit un mystérieux félin. Il se nomme marozi et ressemble à un lion de petite taille, les mâles dotés d'une crinière très courte. Mais le marozi n'est pas un lion ordinaire : il est tacheté.

Le marozi fait partie de ces félins dits cryptides, dont le statut n'a pas été formellement identifié. Contrairement à d'autres cryptides, on est certains de l'existence du marozi. Mais qui est-il ? Un hybride, un mutant, une nouvelle sous-espèce ou même . . . une nouvelle espèce ?

 

Mâle léopon. Cet hybride de lion et panthère présente quelques ressemblances avec le marozi

 

On recense des observations de marozis par des européens depuis 1904. Ils sont décrits comme de petits lions tachetés à la manière de panthères. En 1931, le fermier kenyan Michael Trent tue 2 individus, un mâle et une femelle, à 3000 mètres d'altitude dans les montagnes de Aberdares. Les peaux et un crâne ont été conservés. Plus petits que des lions ordinaires, les 2 félins présentent une fourrure fauve, comme celle du lion, mais pâlement tachetée de brun. Le mâle arbore une très courte crinière, davantage une sorte de favoris, qui ressemble à la crinière qui commence tout juste à pousser des lions adolescents. Il semblait s'agir d'un couple, comme pour la majorité des observations de lions tachetés. Mais un groupe de 4 marozis a été observé.

 

Peau du mâle abattu en 1931

 

Le marozi existe donc. La question qui se pose est : qui est-il ?

La première hypothèse est celle d'un hybride naturel entre lion et panthère. De tels spécimens ont éxisté en captivité, le cas le plus connu étant celui de 5 individus nés dans un zoo japonais en 1959 et 1962. Les léopons, c'est leur nom, sont issus d'une mère lionne et d'un père panthère. Leur allure générale ressemble à celle du lion. Mais ils sont trapus à la manière de panthères, plus petits que des lions et surtout, tachetés. Toutefois, le marozi est décrit comme moins trapu, et les taches du léopon semblent plus foncées que celles du marozi. La crinière des mâles léopons est également plus fournie. De plus, lion et panthère étant des ennemis naturels, une hybridation sans intervention humaine paraît peu probable.

 

Femelle léopon

 

Deuxième hypothèse : le marozi serait un lion adulte ayant conservé ses taches de lionceau. Les lionceaux naissent en effet tachetés à la manière des panthères, mais de brun. Il s'agit d'un bon moyen de camouflage pour des jeunes encore très vulnérables, et peut être aussi d'un clin d'oeil de la nature ( le plus proche parent actuel du lion étant la panthère ). On a pu constater que certains lions adolescents, ou même adultes, conservaient une partie ( sur les pattes surtout ) ou la totalité de leurs marquages de petits. Il s'agit d'une variante naturelle du pelage, assez peu courante mais qui se produit parfois. On l'a également constatée chez d'autres félins au pelage uni adultes mais dont les petits sont tachetés, comme le puma. La fourrure tachetée est dans ce cas une persistance à l'âge adulte d'un trait juvénile.

 

Les lionceaux sont toujours plus ou moins tachetés

 

 

C'est peut être l'explication la plus probable concernant le marozi. Ainsi, le lion de la photo ci-dessous est un mâle adolescent ayant conservé ses taches de lionceau. Il ressemble beaucoup à la description faite du marozi.

 

 

Dernière hypothèse, il pourrait s'agir d'une sous-espèce particulière de lion, adaptée à un milieu de montagnes. Le cryptozoologiste Bernard Heuvelmans a même proposé en 1955 un nom scientifique pour cette éventuelle sous-espèce : Panthera leo maculatus. D'autres enfin évoquent la possibilité d'une nouvelle espèce encore inconnue de félin.

Seule des analyses ADN sur des spécimens de marozi pourront définitivement confirmer ou infirmer ces hypothèses. Il nous reste 2 spécimens et les témoignages, mais plus aucun lion tacheté n'a été aperçu depuis des décennies. Le marozi conserve son mystère . . .

 

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